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音响评析

美国宝达 Boulder Amplifier Hi-End音响巨擘--低调、奢华、高科技

2019/2/1 11:05:13

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想当年,我真的一直对Boulder这家扩大机厂商没有太深的印象。Boulder成名的500AE后级扩大机我从未有机会认真听过。后续推出的旗舰2000系列前后级虽然造型极为优美,作工也细致,但是一来价格高昂,那时候的代理商低调推广,很少与杂志社有所交集(就算要写评论,也是直接送到刘总编家里,轮不到我这等人微言轻的小编辑)。二来我当时「无管不欢」的真空管病症状相当严重,对绝大多数的晶体机(不论价位)都没有太大的兴趣。所以一直与Boulder的器材都没有什么缘份。没想到多年之后,我竟然会几次访问Boulder原厂,甚至有可能成为Boulder扩大机的用家。只能说时运二字,实非人力所能预测。

Boulder Amplifiers Inc.沿革

Boulder Amplifiers Inc.的创办人Jeff Nelson是自学出身,早年在录音室工作。后来因缘际会,负责设计了在广播界以好声耐用知名的Tomcat匣式座,从此打开了Jeff在专业界的名声。

▲Boulder第一件产品Boulder 500后级扩大机(1986年时,定价美金2,650元)。由于声音好且坚固耐用,500很快就在专业市场打下坚实基础。

1984年,Boulder正式创立,以设计生产专业器材为主。第一件产品便是Boulder 500后级扩大机(1986年时,定价美金2,650元)。由于声音好且坚固耐用,500很快就在专业市场打下坚实基础。唯一出乎Jeff意料之外的,是500竟然在音响界得到了极高的赞誉(特别是亚洲市场)。Stereophile著名「无管不欢」的Dick Olsher声称Boulder 500与Threshold SA-1是唯二他听得下去的晶体扩大机。这也使得Jeff随之推出了音响迷专用版本500AE(Audiophile Edition。1991年定价美金3,499元)。Stereophile创刊大佬John Gordon Holt亲自为500AE写了评论,并且给予了好评。500AE后来改款成500M,依然受到音响迷追捧。Boulder也推出了模组化的前级L5M来搭配500M,但是并不算非常成功。

▲90年代中后期,推出震惊世界音响圈的2000系列旗舰器材,不论在体积、重量、价格、加工精细度、还有声音上,都达到了至高的水平

▲2000系列,Stereophile杂志评选为「音响工业四十年来最重要的产品之一」。

Boulder真正打进Hi-end音响迷的市场,是在90年代中后期,推出震惊世界音响圈的2000系列旗舰器材之后。这个系列包括2010前级、2020数位类比转换器、2050单声道后级、与2060立体声后级。不论在体积、重量、价格、加工精细度、还有声音上,都达到了至高的水平。可以想像,Boulder 2000系列器材立刻在美国主要音响媒体受到一致的好评。只是我记忆中,那个时期的「音响论坛」似乎与Boulder并没有太多的交集。

划时代的2000系列

由于2000系列的成功,Boulder原来在美国科罗拉多州Superior市的厂房不敷使用。于是在1998年,Boulder搬到了也在同州的Boulder市。这个厂房我在2009年的时候访问过,写过一篇稿子。当时的Boulder相对于其他Hi-end厂家来说已经算是规模庞大。所以后来听到业务总监Rich Maez讲到Boulder地方不够用,在觅地准备再盖新厂房的时候,我还挺惊讶的。

▲1000系列的推出,继承了绝大多数旗舰2060的技术。Sterophile的Sam Tellig说:「在这个价位,无论真空管或是晶体机,我想不出比1060更值得推荐者

▲2005音响网站Ultra Audio评选 1010及 1060为年度最佳器材,甚至直言:「毫无疑问的1010/1060是全世界最好的音响系统了」

搬到新厂房之后,Boulder推出了1060后级。除了不是纯A类输出之外,继承了绝大多数旗舰2060的技术。每声道300瓦的强大驱动力,加上纯净无染的声底,立刻在市场上站稳了脚步。Sterophile的Sam Tellig说:「在这个价位,无论真空管或是晶体机,我想不出比1060更值得推荐者。」Boulder之后推出了令人意外的数位类比转换前级1012,采用了电阻矩阵的音量控制与模组化的数位类比转换线路,一样得到了音响媒体的好评。但是与其他的数位类比转换前级命运相似,市场似乎还是更为偏好将这二件器材分开,所以1012叫好胜于叫座。虽然是模组化的设计,但是Boulder始终没有为1012推出后续升级用的数位模组,殊为可惜。

▲震惊类比界的超弩级唱头放大器。Stereophile的Michael Framer对2008的声音佩服到五体投地

Boulder后来取消了1012的数位类比转换部分,推出了1010纯前级。又推出了震惊类比界的超弩级唱头放大器。Stereophile的Michael Framer对2008的声音佩服到五体投地,说2008让他「直接与音乐家想表达的意念连结」,而不仅仅是听到音乐的「声音」。由于2008声音表现太优秀,MF甚至特别破例为2008写下完整评论,而不仅仅是在专栏里提上一笔。

▲意料之外的800系列,最容易一嚐Boulder中性、优益的音乐表现

直到这个时候,Boulder与音响媒体的关系都是很正面的。个别主笔也许会挑剔Boulder器材价格太高、难以亲近,却没有人对声音有过质疑。直到Boulder的800系列前后级。

负责评论810前级与860后级的Stereophile主笔Fred Kaplan对这套前后级颇有批评,尤其是后级。认为860后级的中频上段偏暗,低频下段又偏软,总之问题不少。FK还说这套前后级很难让他融入音乐之中。有趣的是,Stereophile主编John Atkinson用仪器测量810/860的结果却是非常优秀。于是JA将这套前后级接到自己的系统之中,他并不觉得有Fred讲的那些问题。为了确认,JA特别情商另一位主笔Wes Phillips将810/860带回家中再次聆听,结论依旧与FK二样。

我对810/860事件印象深刻。因为不久之后我就有机会亲耳试听Boulder 860后级。虽然搭配的器材不同,可是我并没有听到FK提到的缺点。相反的,我比较同意原厂的说法,也许是因为860过于敏锐,反而暴露出系统中原有却不自知的缺点。

▲865综合扩大机

800系列后来推出了将810/860融于一炉的865综合扩大机。这次Stereophile不敢大意,直接请出Wes Phillips来写评论。WP也不负期望,出动了三对喇叭,写出了一篇言之有物的好评。算是还给了Boulder一个公道。

▲1021CD 这部CD唱盘除了昂贵与不能唱SACD之外,几乎别无缺点。

2008年时,Boulder推出了厂史唯一的CD唱盘1021。这部CD唱盘除了昂贵与不能唱SACD之外,几乎别无缺点。「音响论坛」的前主编刘名振这样写道:「我想很多人可能听过1021之后,才会惊觉原来CD也能这么棒。」

▲划时代超弩级巨作Boulder 3050mono及 3060立体后级,无论是体积、重量、规格、还有价格都刷新了音响史。

之后的历史,「音响论坛」的老读者应该都不陌生。Boulder在2011年推出了超越超弩级的3050后级,无论是体积、重量、规格、还有价格都刷新了音响史。继之推出了立体声版的3060后级与3010前级。然后Boulder将3000系列的技术往下转移,推出了全新的2000系列。包括2120数位类比转换器、2110前级、2160立体声后级、与2150单声道后级。今年,Boulder继续推出2000系列技术向下转移的全新1000系列,暂时包括1160立体声后级与1110前级。Boulder会不会考虑推出新款的数位类比转换前级(取代1012)与CD唱盘(取代1021)呢?我问过Rich,答案是否定的。市场状况不允许。1150单声道后级呢?抱歉,我忘了问。

新厂房、新气象

其实Boulder去年就搬进了新厂房。可惜那次丹佛音响展我行程紧张,Boulder的音响室也还未完成,所以未能成行。今年我确定要去丹佛看展之后,立刻联络Rich安排参访事宜。Rich的答覆很简单明瞭:「哪一天?几点钟?」于是,就在约定的时间,我来到了Boulder的新厂房。

▲Boulder新厂房的入口,用当地石材刻成的招牌,很是气派。

Boulder的新厂房位于丹佛西北的Louisville市,距离原来厂房所在的Boulder车程约20分钟,到丹佛则大约车程40分钟左右。这个厂房位于一个新开发的工业区。Boulder是从买地整地开始建厂,所以可以完全照Boulder自己的理想规划,毋庸妥协于现成的厂房。

▲佔地超过23,000平方迟的Boulder新厂房,是以往的一倍有馀。

▲Boulder的灵魂人物,Jeff Nelson。眼看著Boulder日益茁壮,自然笑容满面。

一进门,Rich先带著看办公区。这部分其实没有太多好讲的,Boulder的办公室很简朴,就是一般美加常见的办公室,大小或者装潢都规规矩矩,家俱也普普通通,比起台湾一些音响代理商可能还不如。特别是老板Jeff Nelson的办公室,除了位置在角落,然后稍微大一些(便于召集员工开会)以外,完全看不出是一位成功音响厂商老板的办公室。我想起在工厂前的停车场里看到的似乎也都是朴实的美国车或者日本车,没看到什么Porsche或者Range Rover之类的豪华名车。或许,这就是Boulder务实的风格吧。

▲Boulder研发房的一角,很古典地保存了许多电子教科书。

不过,Boulder的洗手间倒是宽敞明亮,卫生设备用得也是中上等级的产品,打扫一尘不染。办公区后面还有个小院子,Rich说过二天会加装一部烤肉架。我说,Boulder对员工还真是不错。Rich只是耸耸肩,说员工上班开心,通常工作效率也更高。

走进其中一间办公室,竟然看见一架子的书与几部试作品。Rich说这是其中一间研发室,里面的试作机都是过往产品的雏形。新产品的试作机则在另一间研发室里,而那也是这次参观,Boulder唯一不能让我看到的地方。我问Rich,是有什么新产品需要这么神秘?Rich只回答:「不可说,不可说。」不过在我追问之下,虽然没有细节与时间表,Rich倒是透露了Boulder未来的方向。首先是新1100系列的技术会继续下放,但是新系列不一定还称作800系列,有可能会改名字。其次则是讯源产品,Boulder不会再考虑制造任何一种唱盘产品,理由是传动结构换代太快,而且素质难以保障。但是Boulder会考虑将2120数位类比转换器的技术下放。至于是先推出1100系列的数位类比转换器?还是再往下走?Boulder还没决定。我当然是用力拱Rich先推出1100系列的数位类比转换器,因为说不定我有机会买得起。

▲架子上的Boulder试作品。

▲这年头买得起、捨得买CNC电脑精密车床的音响厂商愈来愈多,但是当年可是Boulder首开先河。

宽敞的生产区域

办公区之后,就是参观生产区域。这里大致分成几块:金属加工区、线路板生产区、装配区、测试区、包装区、仓储与出货区等等。金属加工区主要是四部CNC电脑精密车床,未来可能还会再添购一部。Boulder器材上所有与金属有关的零件几乎都是自家生产,从面板、机箱、散热片到小小一颗按钮,都是由这些车床车出来。车好的零件要经过玻璃砂喷砂处理,这部分的工序也是在厂内完成。只有再来的阳极处理需要将零部件送到丹佛的协力厂商。

▲这个密闭空间是用来处理器材外观的。Boulder用大量细玻璃砂高速喷在金属表面上,完成Boulder器材独特的表面质感。我本来以为环保是这个工序最大的考量因素,结果Rich说不是。因为是密闭空间,其实回收玻璃砂并不困难。反而是马达帮浦噪音比较恼人。不过Boulder现在工厂面积够大,暂时还不造成太大的问题。如果未来Boulder继续成长,「那就会是个麻烦。」Rich微笑著说。

「阳极处理牵涉到一些高污染化学药剂,回收处理非常麻烦,牵涉到的环保规章与法条太过琐碎,还要应付政府定期与不定期的检查。以前是没有空间做。现在有空间,但是没这份人力与专业。所以还是交给长期配合的专业厂商来做。」Rich这么说。

▲零件库的空间比以往大得多,更井井有条。不论生产或者维修都更有效率。

线路板生产区内有生产线路板的机器、与将零件表面黏著到线路板上的机器。这部分我以前有报导过,Boulder最早也是用协力厂商,可是后来发现协力厂商竟然会私换零件,在缺料时用数值近似的替代零件取代。对于其他非音响厂商或者不是什么大事,但是对于Boulder这种精选过零件的Hi-end音响厂商则是无法接受。沟通几次无疾而终之后,Boulder决定自己来,斥巨资购入了上述机器,也聘请专业人员来操作。Rich说,这是唯一能保障品质的办法。

▲Boulder员工离职率极低,老经验的员工生产出来的器材品质也更有保障。

装配区没有太多好讲的,与以前差不了太多,但是宽敞得多,搬运器材零件进出更为方便。测试区则其实有二部分,一部分负责测试变压器、电容电阻等外购零件,另一部分则测试所有装配完成的器材。相对于电子大厂采用的抽验方式,Boulder是所有新器材百分之百测试,而且是所有项目都要测试,不走捷径。当然这也造成Boulder器材价格不斐,毕竟美国的工资相当高昂。测试通过的器材,还需要进入一间试听室做最后的聆听测试,确认声音达到标准才能出厂。

▲器材出厂前都需要经过严格的测试,确认达到Boulder的标准。

包装、仓储、出货等几个区域就不多谈了。总之是比以前更大更宽敞,更容易管理。最后,Rich带我走到了Boulder新建的试听室。

▲器材交货前,都要在这间试听室开声,声音合格才能出场。这件工作由Rich负责。所以当Rich说他听过Boulder每一件器材之时,并不是在开玩笑。

发烧通顶的试听室

老实说,我从没见过这么讲究的音响试听室。Boulder的试听室是彻底的「房中房」设计。也就是说,是在厂房里面,另外单独砌出一间试听室。这间试听室有独立的地基,与厂房地基完全隔离,而且深入到地下三十馀迟的岩床,保证稳如泰山,不受厂房机械或者其他振动干扰。房间所有牆面与天花板全部独立于厂房,有效隔绝外在的震动与噪音。电源供应当然也是独立。而且是独立几组电源,音响用与灯光、空调、其他电源各自独立,保证音响用电绝对质量俱佳。

▲超级豪华的试听器材群。

试听室的尺寸是28’×22’×14’,相当庞大宽敞。所有牆面之间都不平行,天花板与地板之间也不平行,有效减少驻波。天花板里面是12吋厚的玻璃纤维棉,算是个低频陷阱。牆面是由双层石膏板黏合,牆上另有2吋厚的矿棉板。另外还有数面活动的大型吸音板。这是一间极度安静、甚至死寂的试听室。除了极微弱的空调以外,在里面完全听不到任何外部噪音。Jeff说,Boulder设计的目标是要打造一间没有自己声音的试听室。我想,Boulder做到了。

▲庞大的聆听室。连巨型的Focal Grande Utopia EM看起来都变得不起眼。

搭配的器材当然是清一色的Boulder:1021 CD唱盘当转盘使用、2120数位类比转换器、3010前级、3050后级。喇叭则是励磁低音单体的Focal旗舰Grande Utopia EM。另外还有一部最新的1160后级备用。线材都是录音室用的产品,并不是知名的音响发烧线。音响架?Boulder从没讲究过这玩意儿。

这样的空间,这样的器材,会发出什么样的声音呢?老实说,我很意外。首先是音场空间之庞大、高阔,让我差一点下巴掉下来。而且音场里的层次感非常好。音像虽然活生而浮凸,接近真实大小,在音场之中却一点也不嫌挤。各件乐器各司其位,定位稳如泰山。什么是理想的音场?这就是理想的音场!

惊人的1160后级

Boulder扩大机素来以没有自己的味道知名,3000系列前后级可以说在这方面做到了极致。说实在,我真的听不出Boulder的声底究竟是什么个性。声音之中略带的一点点阳光,应该是来自Focal Grande Utopia EM,与Boulder无关。倒是3000系列前后级音质之纯净,超过不少我听过的昂贵单端管机。

这套音响系统另外一个特色就是低音自然无比。速度快、弹性佳,低频来去如风,说有就有,说没有就立刻消逝。所谓「收放自如」的低音,不外如是。唱起大提琴与低音大提琴,真是真实得无与伦比。或者是轻敲大鼓,那种鼓皮从微震到停止的细节真是美极了。

▲Boulder的业务经理Rich Maez。我遇过最实在诚恳的音响销售人员。

我对Rich说,3050后级实在是超出想像的好声。这时候再听1160后级,会不会太不公平?Rich看了我一眼,说:「听了就知道。」于是,几分钟之后,其馀器材不变,由1160取代3050,继续开声。

一开声,我吓一跳。除了音场空间略有缩水、音场里空气的流动感也略欠,1160竟然在绝大多数音响要素中都不失礼于3050。整体声音的质感与纯净度非常接近。低频控制力也有3050的八九成。想到二者之间价格的差异,虽然1160仍然非常昂贵,我的脑海里居然出现了「超值」二字。

我问Rich:「1160与上一代的旗舰2060如何比较?应该差得不远吧?」Rich稍微歪了下头,露出他招牌的微笑:「事实上,1160应该要好声过2060。」

结语

我已经忘记是怎么离开Boulder的。因为听到后面,我一直在想:「如果用Boulder 1160来推动KEF Blade,会不会是绝配?」这个问题的答案,只能用实战来回答。如果一切顺利,2018年初,我应该有机会在家里实际尝试Boulder 1160后级。至于后事如何,请期待未来的「音响论坛」。

*李陵先生已于半年后购入 1160后级,非常满意的使用中

▲2018全新 1100系列

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